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香りの刺激で「飲み込む力」が改善

私たちは高齢になるにしたがい、より香りの強い食品を好むことがわかっています。
香りの刺激が嚥下機能(飲み込む力)を改善させたり、認知症の症状を緩和させたりすることもわかっています。今号は香りに秘められた力のお話です。

香りの刺激で海馬が活性化する

認知症の予防・改善に、アロマオイルでの芳香浴が効果的なことをご存じでしょうか。鳥取大学医学部教授・浦上克哉先生の研究報告を紹介しましょう。
人の脳には記憶を司る「海馬(かいば) 」という部分があります。認知症を発症して最初にダメージを受けるのが、海馬と直接つながっていて臭いを感じる「嗅神経」で、このダメージが海馬に伝わり脳の他の部位にも悪影響を与える、といわれています。特に味覚を感じる部分は早くからダメージを受け、味がわからなくなります。しかし浦上先生は「嗅神経は他の脳とは異なり再生力が高く、嗅覚刺激によって機能を再生させれば海馬も活性化し、認知症の予防・改善につながる」と言います。

高齢になるとより強い香りをより快く感じる

私たちが食事を「おいしい」と感じるのは、五感すべての感覚を用いて感知していますが、高齢になるとこの機能が低下し、食を楽しむことがだんだんと難しくなるといわれています。
嗅覚能力を、閾値(いきち) ・識別・同定という3つの視点から測定した結果では、60歳以上の人で閾値の上昇と、識別・同定に能力の低下が認められました。つまりシニアになると「より香りの強い食品を選ぶようになる」のです。そして興味深いことは、年齢が高くなるにつれて「強い香りを好ましく感じるようになる」と報告されています。これはシニアになると嗅覚能力が低下してくるにもかかわらず、香りによって快い喜びが得られることを意味しています。
食事から摂取した香りは、咀嚼(そしゃく)することによって発散され、それを感知した神経経路や血流に乗って、体にさまざまな影響を与えます。
体内に入った香り成分の効果を裏付けるような研究として、レモンやキノコなどの植物性食品に含まれる香り成分が、脳組織の神経伝達物質「ドーパミン」の放出を促すことが報告されています。ドーパミンは、運動調節やホルモン調節、快の感情、意欲、学習などに関わっており、ドーパミンが増えることで楽しくなったり、気分がりラックスしたりすることが知られています。

ブラックペッパーの香りが飲み込む力を誘発

認知症の人の食に関するBPSD(行動・心理症状)において、アロマオイルを用いて嗅覚能力を刺激することで症状が緩和した例を紹介しましょう。
認知症が進むと、食品を「食べ物」と認識できなくなることがあります。口に入れた食べ物を飲み込もうとせずに、口の中にため込んでしまうのです。ため込んだ食品(ペースト食)やトロミ水をかき出す状態の方に対して、口腔ケア時に医科の先生から「栄養低下が起こる前に経管栄養を」と提案されたケースがありました。
しかし、ご家族はそれを望まなかったため、試してみたのが嚥下(えんげ)反射(飲み込み反射)を誘発するといわれる嗅覚刺激「ブラックペッパーのアロマシート」です。このパッチシートは衣服の内側に貼ることで長時間にわたって香りが放出され、嗅覚能力を刺激するものです。
これを1ヵ月間ほど使い続けた結果、「口に食事をため込まなくなり、ほとんど飲み込むようになりました」とご家族から喜びの報告をいただきました。今では幼児用のかっぱえびせんを、おやつで召し上がれるほどに改善しました。
このケースのように、認知症の食に関するBPSD(行動・心理症状)についても、五感を刺激することで、症状を改善する効果があるのです。

大塚博子大塚博子(おおつかひろこ)
医療法人社団高輪会歯科訪問診療研究所
歯科衛生士 認知症予防専門士 AEAJ認定
アロマセラピスト
医療法人社団高輪会(いりょうほうじんしゃだんたかなわかい)故深井眞樹(歯学博士)により昭和54年に日本歯科医療教育発祥の地、東京都港区は高輪に第一号の診療所を開院、昭和62年7月に医療法人社団高輪会設立。平成5年訪問部門を立ち上げ、日本で初めて組織的に歯科訪問診療を開始。訪問歯科診療のパイオニアとして、日々変化し続ける歯科医療現場において、最新の技術・知識を持てるよう教育に力を入れ、北海道から九州まで診療所を展開。 理事長 相浦洲吉

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